Como o exercício físico afeta a memória

Um treino simples e moderado pode mudar imediatamente a forma como o nosso cérebro funciona e quão bem reconhecemos os nomes comuns e informações semelhantes, de acordo com um novo estudo sobre exercício, memória e envelhecimento, publicado pela Universidade de Maryland, em abril deste ano, no The Journal of the International Neuropsychological Society. A pesquisa acrescenta evidências crescentes de que o exercício pode ter efeitos rápidos na função cerebral e que esses efeitos podem se acumular e levar a melhorias de longo prazo na forma como nossos cérebros operam e nos lembramos.

Até recentemente, os cientistas pensavam que na idade adulta, os cérebros humanos eram relativamente fixos em sua estrutura e função, especialmente em comparação com os tecidos maleáveis, como os músculos, que crescem continuamente e murcham em resposta direta à forma como vivemos nossas vidas. Mas vários experimentos mais recentes mostraram que os cérebros adultos, na verdade, podem ser bastante plásticos, se rearranjando e se remodelando de várias maneiras, dependendo do nosso estilo de vida.

Exercício, por exemplo, é conhecido por afetar nossos cérebros. Em experimentos com animais, o exercício aumenta a produção de substâncias neuroquímicas e o número de neurônios recém-nascidos em cérebros maduros e melhora a capacidade de raciocínio dos animais. Da mesma forma, em pessoas, estudos mostram que o exercício regular ao longo do tempo aumenta o volume do hipocampo, uma parte fundamental das redes de memória do cérebro. Também melhora muitos aspectos do pensamento das pessoas.

Mas questões substanciais permanecem sobre o exercício e o cérebro, incluindo o curso do tempo de quaisquer mudanças e se eles são de curto prazo ou, com treinamento continuado, se tornam duradouras. Essa questão em particular intrigou os cientistas da Universidade de Maryland. Eles já tinham publicado uma pesquisa em 2013 com idosos procurando pelos efeitos em longo prazo do exercício em locais do cérebro envolvidos no processamento da memória semântica, que nada mais é do que nosso conhecimento de mundo e cultura da qual nós fazemos parte. Ele representa o contexto da nossa vida – um acúmulo de nomes e conceitos comuns. Ele também pode ser efêmero. Com a idade, a memória semântica, frequentemente, é uma das primeiras formas de memória a desaparecer.

Agora, nesse novo estudo, os cientistas decidiram recuar e analisar os passos envolvidos para chegar a esse estado. Especificamente, eles queriam ver como um único exercício poderia mudar a forma como o cérebro processava memórias semânticas. Então, eles recrutaram 26 homens e mulheres saudáveis com idades entre 55 e 85 anos, que não tinham problemas sérios de memória e pediram que eles visitassem o laboratório de exercícios duas vezes. Lá, eles descansaram em silêncio ou pedalaram uma bicicleta ergométrica por 30 minutos, um exercício que os cientistas esperavam que estimulasse, mas não os esgotasse.

Depois, os voluntários estavam dentro de um M.R.I. scanner cerebral e observaram alguns nomes que piscavam através da tela de computador. Alguns dos nomes eram famosos, como, digamos, Ringo Starr, enquanto outros eram retirados da lista telefônica local.

Especificamente, eles queriam ver como um único exercício poderia mudar a forma como o cérebro processava memórias semânticas.

Os nomes famosos são um elemento importante da memória semântica, e os voluntários foram solicitados a pressionar uma tecla na tela quando reconheceram os nomes das celebridades e uma chave diferente quando o nome não era familiar. Enquanto isso, os pesquisadores rastrearam sua atividade cerebral, além das partes envolvidas no processamento da memória semântica. Os cientistas esperavam que as áreas necessárias para o trabalho de memória semântica ficassem mais silenciosas após o exercício, assim como estavam após semanas de treinamento, disse J. Carson Smith, um professor associado de cinesiologia e diretor do Laboratório de Exercício para a Saúde do Cérebro da Escola de Saúde Pública da Universidade de Maryland, que supervisionou o novo estudo.

Mas isso não foi o que aconteceu. Em vez disso, as partes do cérebro mais envolvidas na memória semântica ferviam com muito mais atividade depois que as pessoas se exercitavam do que quando descansavam.

No início, os pesquisadores ficaram surpresos e confusos com os resultados, diz o Dr. Smith. Mas então começaram a supor que estavam assistindo ao início de uma resposta de treinamento. Quando as pessoas começam a se exercitar, ele aponta, seus músculos se esforçam e queimam energia. Mas à medida que ficam mais em forma, esses mesmos músculos respondem com mais eficiência, usando menos energia para o mesmo trabalho.

Os cientistas suspeitam que, da mesma forma, o pico de atividade cerebral após uma primeira sessão de ciclismo é a primeira etapa para a remodelação tecidual que, com o exercício continuado, melhora a função dessas áreas. Os centros de memória do nosso cérebro tornam-se, em outras palavras, mais adequados.

Fonte: NyTimes

Pesquisa na íntegra